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L'article de la semaine

La plume Sergent-Major,
toute une histoire !

La plume Sergent-Major

Certains se souviennent encore des pleins et des déliés exigés par les maîtres d’école jusqu’au début des années 60, véritables exercices de calligraphie, parfois sources de pâtés que l’indispensable buvard rose ne suffisait pas toujours à camoufler ! Véritable rituel nécessitant l’encrier de porcelaine dans lequel était versée tous les matins l’encre violette, l’acte d’écrire devenait alors indissociable de son outil incontournable : la célèbre plume Sergent-Major…

Cette plume métallique, au bout de son support de bois, remplace la plume d’oie dès la fin du XIXème siècle. Bien qu’elle évoque en France l’école laïque, c’est en Angleterre qu’elle est inventée dès le milieu du XVIIIème siècle. Pourtant, son industrialisation et sa commercialisation se développent à Boulogne-sur-Mer en 1856, selon une marque déposée par la société Gilbert et Blanzy-Pourre.

Une fabrication jalousement protégée
La fabrication de la plume Sergent-Major comporte 12 étapes précises et minutieuses qui justifient le souci de la société d’en garder la propriété. Elle explique aussi la raison d’être de la notice figurant au dos de chaque boîte : La plume Sergent Major, la meilleure des plumes, est la propriété exclusive des Établissements Gilbert et Blanzy-Pourre. Pour éviter toute contrefaçon, exigez les mots Sergent-Major, marque déposée sur chaque plume et la bande tricolore autour de la boîte… Il faut savoir que la forme est d’abord découpée sur des feuilles d’acier. Puis elle est percée au centre, fendue jusqu’à son extrémité et marquée d’inscriptions. La plume est ensuite recuite pour rendre l’acier plus souple. Un estampage permet également d’y imprimer des motifs en relief. À ce stade a lieu le formage destiné à lui donner sa forme cylindrique. Un second recuit et une trempe lui donnent alors ses célèbres qualités de dureté et d’élasticité. Après nettoyage, chaque plume est aiguisée pour en effiler le bec. L’opération la plus délicate consiste en la découpe de la fente, puis vient le polissage et, enfin, un vernissage pour la protéger de l’oxydation.

Une symbolique bien ciblée
La plume Sergent-Major, destinée à une pratique intellectuelle, fait aussi référence à un grade de l’armée. D’ailleurs, le contexte sociétal et patriotique de l’époque joue un rôle important dans le succès de cette marque. Il existe alors d’autres fabricants de plumes mais qui n’ont pas eu cette intuition « marketing ». En fait, le grade de Sergent-Major, créé en 1776, correspond au grade le plus élevé des sous-officiers, donc le plus lettré. Il est chargé de l’administration de la compagnie, adjoint du capitaine et comptable de l’unité. Considéré comme un soldat d’expérience, voire d’élite, jusqu’en 1870 il peut prétendre au statut d’officier. Il représente donc le symbole de l’ascension hiérarchique, ce qui s’allie très bien avec les débuts de l’école primaire. C’est ainsi tout naturellement qu’on retrouve la plume Sergent-Major d’abord réservée… au seul maître. Les élèves, quant à eux, utilisent une plume meilleur marché et moins prestigieuse, la Gauloise, commercialisée par Baignol et Farjon. Après la guerre de 1870 et la perte de l’Alsace et de la Lorraine, le conditionnement des plumes Sergent-Major devient de plus en plus lié à l’exaltation patriotique. La boîte de 20 ou de 50 exemplaires est savamment décorée par une image rappelant une victoire des armées françaises. Désormais, la marque est la seule sur le marché et tous les écoliers écrivent avec la célèbre plume. En 1919, elle devient même symbole de la victoire et reste d’actualité jusqu’à l’avènement du stylo à bille du baron Bich, dans les années 60.

Une plume utilisée pour le dessin
Indépendamment de sa formidable carrière scolaire – 4 générations d’écoliers l’ont utilisée –, le monde de l’art apprécie également les qualités (solidité et finesse) de la plume Sergent-Major. Les classes de dessin la recherchent pour les œuvres réalisées à l’encre de Chine et les calligraphes l’utilisent toujours. L’artiste contemporain Louis Pons, auteur de plus de 2000 dessins, confie au critique d’art Philippe Dagen : Je tue le temps à coups de plume Sergent-Major et ce sera long… La citation montre bien que l’utilisation de cet outil calligraphique n’est pas près de disparaître. La fabrication d’origine étant arrêtée, des copies de cette plume mythique – comportant un talon que l’on glisse sur le porte-plume et un « jour » en son centre prolongé d’une fente – sont encore réalisées selon la même méthode, en France et dans de nombreux autres pays.

 

Gabrielle Bonnet

 

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